Por que a descoberta de cavernas no Laos teve um impacto importante no intenso debate sobre as origens do COVID-19

Os cientistas descobriram três vírus em morcegos no Laos que são mais semelhantes ao SARS-CoV-2 do que qualquer vírus conhecido. Os pesquisadores dizem que partes de seu código genético reforçam a ideia de que o vírus por trás do COVID-19 tem uma origem natural – mas a descoberta também levanta preocupações de que existem vários coronavírus que podem infectar humanos.

Por que isso é importante?

Especula-se que a impressionante capacidade do SARS-CoV-2 de infectar células humanas pode não ter evoluído através de um salto natural de animal para humano. Mas essas novas descobertas parecem indicar o contrário.

No verão de 2020, seis meses após a eclosão da epidemia de coronavírus, os cientistas viajaram para as florestas do norte do Laos para capturar morcegos que poderiam abrigar primos do patógeno. Eles coletaram saliva, urina e fezes. As amostras de fezes continham coronavírus, que os cientistas estudaram em laboratórios BSL-3 de alta segurança.

Três dos coronavírus do Laos eram incomuns: eles carregavam um “gancho” molecular em sua superfície muito semelhante ao do vírus SARS-CoV-2 que causa o COVID-19. Tal como acontece com o SARS-CoV-2, o gancho permitiu que eles aderissem às células humanas. Eles se saíram melhor do que as primeiras cepas de SARS-CoV-2. procurar Foi publicado online no mês passado e ainda não foi publicado em uma revista científica.

Os especialistas em vírus estão muito animados com a descoberta. Alguns suspeitam que esses vírus semelhantes ao SARS-CoV-2 podem infectar humanos de vez em quando, causando apenas surtos leves e limitados. Mas, nas condições certas, os patógenos podem desencadear uma epidemia semelhante ao COVID-19, dizem eles.

RaTG13

Os resultados também têm implicações importantes para o debate acalorado sobre as origens do COVID-19. Especula-se que a impressionante capacidade do SARS-CoV-2 de infectar células humanas pode não ter evoluído através de um salto natural de animal para humano. Mas essas novas descobertas parecem indicar o contrário. A ideia de que os cientistas inventaram ou desenvolveram esse vírus em um laboratório para infectar bem os humanos parece cada vez mais improvável.

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Esses vírus de morcego, junto com mais de uma dúzia de outros descobertos nos últimos meses no Laos, Camboja, China e Tailândia, podem ajudar os pesquisadores a prever melhor epidemias futuras. As cepas de vírus fornecem pistas sobre onde estão as cepas potencialmente perigosas e quais animais os cientistas devem pesquisar para encontrar.

Quando o SARS-CoV-2 apareceu pela primeira vez, seu parente mais próximo conhecido era o coronavírus de morcego. Pesquisadores chineses encontraram esse vírus em uma mina na província de Yunnan, no sul da China, em 2016. Ele foi chamado de RaTG13. Ele compartilha 96 por cento de seu genoma com o SARS-CoV-2. Com base nas mutações que cada vírus carrega, os cientistas estimaram que o RaTG13 e o SARS-CoV-2 compartilham um ancestral comum que infectou morcegos há cerca de 40 anos.

Ambos os vírus infectam as células usando um gancho molecular (o domínio de ligação ao receptor, como é formalmente chamado) para se anexar à sua superfície. O gancho do RaTG13 só pode se ligar fracamente às células humanas, ele é particularmente adaptado aos morcegos. Por outro lado, o gancho SARS-CoV-2 pode prender células nas vias aéreas humanas, o que é o primeiro passo para um caso fatal de COVID-19.

Para encontrar outros parentes do vírus SARS-CoV-2, virologistas selvagens examinaram seus freezers cheios de amostras antigas de todo o mundo. Eles identificaram vários coronavírus semelhantes do sul da China, Camboja e Tailândia. A maioria veio de morcegos, enquanto alguns vieram de mamíferos escamosos conhecidos como pangolins. Mas ninguém encontrou um parente próximo de RaTG13.

Até mesmo Mark Elwett – um virologista do Instituto Pasteur em Paris – e seus colegas encontraram no norte do Laos, a cerca de 400 quilômetros da mina onde os pesquisadores chineses encontraram o RaTG13. Em seis meses, eles capturaram 645 morcegos pertencentes a 45 espécies diferentes. Os morcegos abrigavam vinte tipos de coronavírus, três dos quais eram notavelmente semelhantes ao SARS-CoV-2 – particularmente no domínio da ligação ao receptor. No RaTG13, 11 dos 17 blocos de construção para o domínio principal são idênticos aos do SARS-CoV-2. Mas em três vírus do Laos, havia pelo menos 16 vírus idênticos – a melhor correspondência até agora.

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Doutor. Eloit especulou que um ou mais coronavírus podem infectar humanos e causar doenças leves. Em um estudo separado, ele e seus colegas coletaram amostras de sangue de pessoas no Laos que coletam guano de morcego para viver. Embora os laosianos não mostrassem sinais de infecção pelo SARS-CoV-2, eles carregavam anticorpos causados ​​por um vírus semelhante. Os vírus recém-descobertos também parecem ser capazes de se ligar fortemente a uma proteína encontrada nas células humanas chamada ACE2.

Remontar

Ironicamente, alguns dos outros genes nos três vírus do Laos não são tão intimamente relacionados ao SARS-CoV-2 quanto outros vírus de morcego. A razão para isso é a evolução complexa dos coronavírus. Se um morcego infectado com o coronavírus for infectado uma vez, os dois vírus diferentes podem terminar em uma única célula ao mesmo tempo. Quando essa célula começa a replicar cada um desses vírus, seus genes são embaralhados (gene shuffle), resultando em novos híbridos virais.

Assim, os coronavírus do Laos adquiriram um domínio de ligação ao receptor muito semelhante ao do SARS-CoV-2. De acordo com uma análise preliminar, isso poderia ter acontecido há cerca de dez anos. Evidências adicionais de mistura genética foram descobertas em outros parentes encontrados nos últimos meses. Esse processo – conhecido como recombinação – pode alterar os vírus de ano para ano.

Está se tornando cada vez mais claro o quão importante é a recombinação. Encontrar mais vírus pode ajudar a limpar a imagem. Mas os cientistas estão divididos sobre onde pesquisar. Doutor. Eloit acha que sua melhor aposta é uma região no Sudeste Asiático que contém onde seus colegas encontraram seu coronavírus, bem como uma mina próxima em Yunnan onde RaTG13 foi encontrado. Norte do Vietnã, norte do Laos e sul da China.

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dois cachorros

Outros cientistas acham que vale a pena procurar mais por parentes do SARS-CoV-2. Alguns coronavírus de morcego com segmentos semelhantes ao SARS-CoV-2 foram encontrados no leste da China e na Tailândia. Claramente, a recombinação nos mostra que esses vírus são parte de um único grupo genético espalhado por centenas, senão milhares de quilômetros. Os morcegos, tanto a leste como a Indonésia e a oeste como a Índia, compartilham muitas características biológicas com animais conhecidos por transportar vírus semelhantes ao SARS-CoV-2.

Se os cientistas encontrarem parentes próximos do SARS-CoV-2, isso não significa necessariamente que eles representem uma ameaça mortal. Pode não ser capaz de se espalhar entre humanos ou, como alguns cientistas especulam, apenas causar pequenos surtos. Sabe-se que apenas sete coronavírus ultrapassaram a barreira das espécies para se tornarem patógenos humanos bem estabelecidos. No entanto, a recombinação pode transformar um vírus que não viaja para lugar nenhum em uma nova ameaça. em maio Pesquisadores relataram Na Indonésia, dois coronavírus foram recombinados em cães. O resultado foi um híbrido que infectou oito crianças.

(LL)

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