Como o lixo espacial se tornou uma arma geopolítica

O que a Rússia tem que fazer para aumentar a nuvem de detritos espaciais ao redor de nosso planeta, destruindo um antigo satélite? Por trás desse comportamento temerário está um jogo cínico das superpotências que querem levantar sua bandeira.

Os sete ocupantes da Estação Espacial Internacional – quatro americanos, dois russos e um alemão – foram repentinamente obrigados a se abrigar em suas cápsulas de resgate na noite de segunda-feira. Por duas horas, eles procuraram abrigo em uma nuvem de detritos espaciais que poderia ter causado estragos.

Esta não é a primeira vez que a Estação Espacial Internacional teve que se esquivar de tal nuvem de destroços ou que os astronautas e cosmonautas presentes tiveram que alcançar um lugar seguro. O que torna o acidente tão legal é que a nuvem de detritos foi criada pelo consciente Destruição de um antigo satélite pelo exército russo “Teste anti-satélite”. O foguete explodiu a plataforma em milhares de pedaços grandes e pequenos de entulho, que desde então começaram a orbitar a Terra a uma velocidade de vários quilômetros por segundo.

Como?

A Estação Espacial Internacional teve que se esquivar de uma nuvem de destroços potencialmente prejudicial na segunda-feira, criada após a ação dos militares russos.

quando?

Detritos espaciais ameaçam se tornar uma arma em uma corrida entre dezenas de nações que fazem viagens espaciais.

Resolver?

Segundo observadores, o problema apresenta muitas semelhanças com o problema do clima. Como a diplomacia produz tão pouco, alguns temem primeiro um acidente grave, a fim de obter o apoio adequado.

As reações de raiva não duraram. O secretário de Estado dos Estados Unidos, Anthony Blinken, chamou o teste de “imprudente e irresponsável”. Bill Nelson, presidente-executivo da NASA, disse que é “inconcebível” que a Rússia coloque seus astronautas em risco e que uma nuvem de destroços está ameaçando uma base espacial que está sendo construída pelos chineses.

A Rússia chama todas essas críticas de hipócritas, e isso não é totalmente injustificado. Esta não é a primeira e talvez não a última vez que satélites explodem em testes militares. A China lançou um míssil contra um antigo satélite meteorológico em 2007. A Índia destruiu um satélite experimental que foi colocado em órbita baixa (300 km) há dois anos. Os militares dos EUA também explodiram um satélite espião em 2008, embora isso tenha acontecido oficialmente porque a plataforma corria o risco de desmoronar com um carregamento de combustível tóxico a bordo.

Os testes de mísseis mostram que, apesar de todas as boas promessas sobre a cooperação internacional, o espaço próximo não é isento de deriva geopolítica. Existe uma espécie de suposição de que nenhum país tem interesse em criar detritos espaciais adicionais. Eu chamo isso de postura do cumbaya. Mas eu mesmo duvido. Do ponto de vista estratégico militar, um país pode ter interesse em dificultar ao máximo seus oponentes, diz Ward Monters, do Centro de Leuven para Estudos de Governança Global (KU Leuven), especializado em direito espacial internacional. E o problema do espaço de lixo.

Náutico

Assim, os detritos espaciais ameaçam se tornar uma arma em uma corrida que não ocorre mais apenas entre duas superpotências, como era o caso durante a Guerra Fria, mas entre dezenas de países viajantes espaciais com diversos interesses militares e econômicos (veja ao lado). A própria Rússia também sofre os efeitos nocivos de detritos espaciais adicionais, mas tem como certo se pode desferir um golpe nas ambições de seu grande rival americano, ao mesmo tempo em que destaca seu poder militar.


Há um consenso na indústria espacial de que o desperdício continuará a aumentar, mesmo que todos os lançamentos parem.

Donald Kessler

Mundo da NASA

A flexão dos músculos no espaço é comparável aos esforços das nações marítimas do século XVI para reivindicar o máximo possível do “Novo Mundo”, com alto risco de conflito. As nações espaciais reivindicam soberania sobre todos os objetos que lançam ao espaço, mas não assumem qualquer responsabilidade se causarem danos a objetos pertencentes a outras partes. Essa situação leva ao que Monters chama de “fragmentação da soberania”.

Enquanto a atividade no espaço permanecesse relativamente limitada e controlável, era possível coexistir com os detritos espaciais. É tudo uma questão de mapear o caminho de peças grandes para que possam ser evitadas e, adicionalmente, proteger os satélites de peças menores. Mas a estratégia de “agarre e mantenha-a molhada” é insustentável a longo prazo. À medida que cada fragmento cria novos fragmentos por meio de colisões, o número de fragmentos aumenta exponencialmente.

Na década de 1970, o cientista da NASA Donald Kessler alertou que um dia as órbitas baixas da Terra (200 a 2.000 quilômetros acima da superfície da Terra) se tornariam muito perigosas devido à enorme quantidade de lixo voando ao redor. Agora chegamos à “síndrome de Kessler”, disse o homem em uma conversa recente com a Scientific American. “Há um consenso na comunidade espacial de que chegamos a um ponto de inflexão onde o desperdício continuará a aumentar, mesmo se todos os lançamentos pararem”, disse ele.

630

A Agência Espacial Europeia (ESA) estima que houve mais de 630 incidentes quando objetos maiores foram separados em pequenos pedaços. Apenas ficou em quinto lugar nos últimos 3,5 anos.

Não há consenso entre os cientistas sobre se realmente estamos naquele ponto de uma reação em cadeia. Mas todos concordam que algo precisa ser feito para reduzir a quantidade de detritos, diz Sylvie Keremans, autora da tese de mestrado sobre “remoção ativa de detritos” (ADR) – o termo coletivo para todos os tipos de tecnologias de remoção de detritos espaciais.

Atualmente, as consequências da crescente montanha de resíduos têm sido relativamente limitadas, mas os riscos e acidentes potenciais estão aumentando. A Agência Espacial Europeia (ESA) estima que já ocorreram mais de 630 incidentes em que objetos maiores foram quebrados em pequenos pedaços. Aconteceu cerca de cinco nos últimos 3,5 anos. Em 2009, uma única colisão de um satélite russo e americano causou uma grande quantidade de destroços na órbita da Terra. No início de 2020, era quase hora de novo, e dois satélites “mortos” passaram voando vários metros um do outro.

O espaço não ficará mais seguro enquanto as empresas comerciais lançam planos para lançar milhares de minúsculos satélites, cubos, na órbita baixa da Terra. Você não precisa ser um diretor de Hollywood para ver um cenário catastrófico em que tal constelação de satélites é irreversivelmente danificada pelos destroços de uma nave espacial explodindo. Isso pode atrapalhar todos os tipos de redes importantes de comunicação e informação na Terra.


Não faltam ideias para a remoção de detritos espaciais. Os engenheiros já lançaram propostas para capturar detritos espaciais com braços robóticos, grandes redes de segurança ou mesmo algum tipo de arpão.

Não faltam ideias para a remoção de detritos espaciais. Os engenheiros já lançaram propostas para capturar detritos espaciais com braços robóticos, grandes redes de segurança ou mesmo algum tipo de arpão. Existem até algumas iniciativas concretas. No ano passado, a Agência Espacial Europeia assinou um contrato no valor de 86 milhões de euros com a empresa suíça Clearspace para remover a primeira porção de detritos espaciais até 2025. A empresa japonesa Astroscale quer realizar os primeiros testes de “limpeza do espaço” no próximo ano. Na terça-feira, foi proposto um sistema para equipar futuros satélites com uma espécie de “gancho de arrasto” para que possam ser capturados com mais facilidade.

No entanto, é notável que os poucos projetos de limpeza sejam amplamente custeados pelo setor privado e pelos países que atuam na “segunda classe” das viagens espaciais. China, Rússia e Estados Unidos estão tomando poucas medidas para limpar sua bagunça. A política espacial dos EUA tem se concentrado no problema dos detritos espaciais desde os anos 1980, mas por muito tempo o foco tem sido nas diretrizes para evitar perigos e prevenir novos resíduos. Kerrimans diz que só tem falado em limpá-lo há alguns anos, mas sem colocá-lo em prática. Quando questionada, a NASA referiu-se principalmente à responsabilidade compartilhada com outras nações, embora a organização reconhecesse que os Estados Unidos causaram uma porção significativa dos detritos espaciais.

O grande problema é que as grandes potências não têm muito interesse em realizar muitas ações. Limpar o lixo é caro e difícil e, se der errado, corre o risco de causar mais detritos e danos no espaço. Não é vinculativo para ninguém, uma vez que não existe um quadro jurídico que regule as possíveis responsabilidades e penalidades. A cooperação com outras nações espaciais também é difícil, porque a tecnologia de limpeza pode ser usada para danificar satélites “competitivos”.

clima


O problema tem muitas semelhanças com o problema do clima. Os grandes jogadores não têm incentivos para fazer algo a respeito.

Ward Monters

Centro de Leuven para Estudos de Governança Global (KU Leuven),

“O problema tem muitas semelhanças com o problema do clima”, diz Monters. Os grandes jogadores não têm incentivos para fazer algo a respeito. Para mudar isso, os custos do risco de colisão devem ser internalizados. O pesquisador também aponta um conflito de interesses por parte dos americanos: “ Eles estão tentando criar um sistema de gerenciamento de tráfego para voos espaciais comerciais, para os quais querem vender dados. Mas se você detém o monopólio dessas informações, realmente tem interesse em comercializar muitos resíduos.

É difícil ver como esse impasse pode ser quebrado. No nível das Nações Unidas – a plataforma mais apropriada para enfrentar um problema complexo e multilateral com significativo apoio internacional – o debate está repleto de palavras, intenções e princípios orientadores não vinculativos. Acadêmicos e empresas exigem um comportamento responsável, mas a questão é que impressão isso causa. Não há pressão da opinião pública.

Como a diplomacia produz tão pouco, alguns observadores temem que um acidente grave ocorra primeiro para obter o apoio adequado. Esperançosamente, podemos evitar isso, e incidentes como os eventos de segunda-feira ajudarão a motivar as pessoas a seguirem na mesma direção.

Está lotado de espaço

Nas duas décadas que se seguiram à Segunda Guerra Mundial, o espaço foi um playground privado para americanos e russos. Hoje, mais de uma dúzia de países ou organizações são capazes de lançar mísseis. Os mais famosos são a China e a organização europeia ESA.

O Japão participa da corrida espacial desde 1970 com seu primeiro satélite. Enquanto isso, o país conseguiu pousar drones em um asteróide e coletar amostras. A Índia lançou seu primeiro satélite em 1980 e está desenvolvendo rapidamente suas capacidades militares e científicas.

Além dos Big Five, há vários países capazes de lançar foguetes ao espaço. Esses países incluem Israel, Irã, Coréia do Norte e do Sul, que são países com um risco de conflito bastante alto. A lista de países envolvidos em atividades espaciais civis, como o gerenciamento de seus satélites, é muito mais longa.

Um fenômeno relativamente novo são as empresas espaciais comerciais que possuem seus próprios foguetes ou satélites, ou planejam lançar turistas espaciais. Os mais famosos deles são Elon Musk, chefe da SpaceX, Blue Origin, fundador da Amazon, Jeff Bezos, e Virgin Galactic do empresário britânico Richard Branson.

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