BepiColombo passa Mercúrio pela primeira vez

Uma impressão artística do primeiro vôo em Mercúrio.


Foto: ESA / ATG medialab

A espaçonave não tripulada européia-japonesa BepiColombo sobrevoou Mercúrio pela primeira vez na noite de 1 a 2 de outubro de 2021. Durante este sobrevôo, BepiColombo voou cerca de 198 quilômetros acima da superfície com crateras de Mercúrio e então transmitiu as primeiras imagens de volta à Terra. O BepiColombo foi lançado em outubro de 2018 e está programado para entrar em órbita ao redor do pequeno planeta Mercúrio em 2025.

BepiColombo é a primeira sonda espacial da Agência Espacial Européia (ESA) no planeta Mercúrio. Para colocar a espaçonave BepiColombo em órbita ao redor de Mercúrio, são necessários pelo menos nove voos: um após a Terra, dois após Vênus e seis após Mercúrio. Esses voos são necessários para diminuir a velocidade da espaçonave, porque ela voará rápido demais em direção a Mercúrio devido à gravidade do Sol. Essas manobras são chamadas de “oscilações gravitacionais lentas” e costumam ser usadas em viagens espaciais. Em abril de 2020, BepiColombo voou acima da Terra, após o que a espaçonave não tripulada passou por Vênus pela primeira vez em 15 de outubro de 2020. Em 11 de agosto de 2021, BepiColombo finalmente passou por Vênus pela segunda vez. Durante os chamados voos de passagem por Vênus, os instrumentos científicos BepiColombo foram direcionados ao planeta para que os cientistas pudessem aprender mais sobre a atmosfera do planeta e a cobertura de nuvens. Agora que BepiColombo contornou Mercúrio com sucesso pela primeira vez, os cientistas também puderam ver imagens do planeta capturadas por esta espaçonave pela primeira vez. No entanto, será necessário esperar pelas imagens da câmera de alta resolução até que BepiColombo orbite Mercúrio em uma órbita fixa.

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O próximo BepiColombo de Mercúrio está programado para voar em 23 de junho de 2022. Assim que o BepiColombo entrar em uma órbita permanente ao redor de Mercúrio em 2025, a espaçonave se dividirá em duas partes: a Orbita Planetária Européia de Mercúrio (MPO) e a Orbita Magnetosférica de Mercúrio japonesa (MMO). Com essas duas espaçonaves diferentes, os cientistas querem fazer um exame intenso da superfície de Mercúrio, bem como do campo magnético do planeta. Além disso, esta missão também irá procurar água, na forma de gelo, que está localizada em regiões de Mercúrio onde a luz do sol nunca brilha. Em última análise, o objetivo desta pesquisa é aprender mais sobre a história deste pequeno planeta e sobre a formação planetária em geral. Esta missão espacial tem o nome do matemático italiano Giuseppe (Pepe) Colombo (1920-1984) que estudou Mercúrio em detalhes e realizou muitos cálculos diferentes para a NASA na década de 1970, entre outros.

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