As maiores baleias comem muito mais do que se pensava, reforçando seu papel como engenheiros do ecossistema

Quanto ao papel das baleias na reciclagem de nutrientes, os pesquisadores calcularam que antes das perdas com as baleias, as populações de baleias produziam impressionantes 12.000 toneladas de ferro fecal a cada ano, 10 vezes a quantidade que as baleias reciclam atualmente no Oceano Antártico.

Esses relatos indicam que naquela época havia muitas baleias se alimentando de krill e devia haver muito krill para comer.

Savoca disse que o declínio no número de krill após o desaparecimento de muitos de seus maiores predadores é conhecido pelos cientistas como o “paradoxo do krill”. O declínio no número de krill é mais pronunciado em áreas onde as baleias são pesadamente pescadas, como no Mar da Escócia, entre os oceanos Atlântico e Sul, no sudeste da América do Sul.

“Este declínio não tem sentido até que você considere as baleias operando como usinas móveis de processamento de krill”, disse Savoca. “São animais do tamanho de um Boeing 737, que comem e defecam do solo em um sistema muito limitado pela presença de ferro em muitos lugares. Essas baleias produzem sementes no oceano aberto do Sul e, uma vez que se vão, resta pouco para reciclar esse fertilizante. ”

O problema é que muito krill que não foi comido desce para o fundo quando morre. Lá, o ferro contido no fitoplâncton, que por sua vez é o principal alimento do krill e de outros zooplâncton, é inútil.

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